Villanova élimine Houston pour atteindre le Final Four

SAN ANTONIO – Le match des huitièmes de finale de samedi entre Villanova, tête de série n ° 2 et Houston, tête de série n ° 5, rappelait les matchs de basket-ball universitaires disputés il y a des décennies: deux géants défensifs obstinés et mangeurs de rebonds se grattent, ils grattent et déchirent les défenseurs pour dur -venez pour les points.

Une équipe, les Cougars, les moins bien classées, visait une course vers son premier championnat national de l’histoire du programme et avait la meilleure formation qu’elle ait eue depuis des années. L’autre, Villanova, cherche à se repositionner comme l’un des programmes les plus redoutés de la Division I après des saisons de tournois lamentables.

Au final, l’équipe Villanova de l’entraîneur Jay Wright s’est montrée trop agressive, équilibrée et concentrée pour Houston, qui semblait mal préparé à affronter un adversaire avec qui il avait tant de points communs. Et même si les Cougars ont fait une énorme course en deuxième mi-temps pour réduire ce qui semblait être un match, les Wildcats n’ont jamais abandonné la tête et ont gagné, 50-44, pour se qualifier pour le Final Four pour la quatrième fois sous l’entraîneur de Wright. et la première fois depuis 2018.

“C’était comme jouer contre nous-mêmes”, a déclaré Caleb Daniels, le garde senior en chemise rouge de Villanova, après le match. «Ils étaient aussi physiques que nous. C’était un petit combat de rue où chaque possession essayait d’obtenir un rebond.”

Avec un peu plus d’une minute à jouer dans le match, le meilleur buteur de Villanova, Jermaine Samuels, a effectué un lay-up pour donner aux Wildcats une avance de 6 points, ce qui avait contrecarré les tentatives de Houston de revenir de 11 points à mi-parcours de la mi-temps. La défense de Houston, qui avait été étouffante pendant la deuxième mi-temps, a forcé un revirement mais n’a pas pu capitaliser, et lorsque le gardien vedette de Villanova, Collin Gillespie, a effectué deux lancers francs tardifs, les chances des Cougars avaient disparu.

“C’était juste là”, a déclaré l’entraîneur-chef de Houston Kelvin Sampson par la suite. « Nous avions besoin d’un gros poisson. Dans beaucoup de matchs serrés cette année, quelqu’un s’est levé.”

Il a ajouté: “Mais nous ne l’avons pas fait.”

L’équipe de Wright, après une saison régulière irrégulière qui l’a vue sortir du top 10 après avoir été classée aussi bas que n ° 4, semblait jouer son meilleur basket-ball quand elle en avait besoin. Les Wildcats ont maintenant remporté neuf victoires consécutives, dont trois victoires dans le tournoi Big East pour ce titre de conférence. Ils sont entrés dans le tournoi NCAA en tant que tête de série n ° 2 dans la région sud et ont battu le Delaware, l’État de l’Ohio et le Michigan pour atteindre les huitièmes de finale.

Villanova a remporté les championnats nationaux en 2016 et 2018, avec des listes remplies de futurs talents de la NBA et de jeux de garde de tir d’élite, qui ont été la force motrice du mandat de Wright.

L’équipe de Villanova en 2016 comprenait Mikal Bridges des Phoenix Suns, Josh Hart des Portland Trailblazers et Jalen Brunson des Mavericks. En 2018, c’est Donte DiVincenzo, qui joue maintenant pour les Kings de Sacramento, qui a soulevé les Wildcats pour battre le Michigan pour leur troisième titre national dans l’histoire du programme.

Gillespie, un étudiant de cinquième année qui a été le joueur de l’année de Big East, est le dernier d’une longue lignée de gardes innovants qui cherchent à mener leur équipe vers un autre championnat national. Il a mené les Wildcats pour les points (15,9) et les aides (3,3) cette saison tout en luttant contre des blessures à la cheville.

Samedi, Houston a pratiquement éliminé Gillespie du match, lui permettant de ne prendre qu’un seul tir en première mi-temps.

“Il n’a pas eu à prouver qu’il pouvait réussir les gros coups”, a déclaré Wright. «Il pouvait obtenir des tirs pour ses coéquipiers, et cela vient avec humilité. Si vous êtes arrogant et sentez que vous devez montrer ce que vous pouvez faire, vous risquez de ne pas prendre de bonnes décisions.”

La défense de Houston et sa capacité à absorber les rebonds offensifs avaient été une combinaison impénétrable dans le tournoi jusqu’à samedi soir.

Les Cougars ont battu l’Université de l’Alabama à Birmingham, ainsi que l’Illinois et l’Arizona, sans jamais rencontrer d’adversaire entièrement préparé pour leur force, leur taille et leur athlétisme. Jusqu’à tomber sur Villanova.

Les Wildcats ont contrôlé le match comme ils le font souvent : en utilisant de longues possessions pour créer une belle apparence et dicter le rythme.

La capacité de Villanova à neutraliser les forces de Houston a aidé l’équipe à dépasser les Cougars, même si Houston a reculé de 2 points lors de sa tentative de retour. Houston se nourrit des erreurs de ses adversaires, mais Villanova est une équipe disciplinée qui les limite.

Les Cougars, connus pour leur capacité à boxer et à créer des possessions supplémentaires en attaque, n’ont pu obtenir que deux rebonds offensifs en première mi-temps et ne pouvaient pas compter sur leur capacité à générer des revirements en attaquant les écrans.

En attaque, les Cougars étaient incohérents, semblant les pires qu’ils aient eus de tout le tournoi.

« Nous avons eu beaucoup d’opportunités. Ils ne sont pas entrés”, a déclaré Sampson. “Cela arrive. Je suis déçu que nous ayons perdu. J’avais l’impression que c’était un match que nous pouvions gagner. Il ne devrait pas gagner, mais il pourrait gagner. Nous devions le mériter.”

Mais Villanova a également sous-performé en attaque. L’une des meilleures équipes à 3 points du pays, les Wildcats ont tiré moins de 30% au-delà de l’arc au cours des 20 premières minutes, entrant dans la mi-temps sans un seul point de Gillespie.

Samuels, qui a conduit à Villanova contre le Michigan en huitièmes de finale, a terminé avec 16 points et 10 rebonds.

Depuis qu’il a vaincu le Michigan en 2018, Purdue a éliminé Villanova du tournoi en 2019 et a été battu par Baylor, le champion 2021, en huitièmes de finale l’an dernier.

Le programme de Houston était en sommeil depuis des années avant l’arrivée de Sampson en 2014.

Contre Villanova, cependant, cette identité qu’il s’était forgée d’être dur et hyper-athlétique, semblable à la façon dont les Cougars avaient joué il y a des décennies, n’était pas suffisante. Quelques tirs manqués et quelques rebonds perdus ont éloigné l’équipe de Sampson du Final Four qu’elle souhaitait.

“Donnez crédit à Villanova”, a-t-il dit. “Dans une année où je ne pense pas qu’il y ait de grandes équipes de basket-ball universitaire, Villanova a autant de chances que n’importe qui.”

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