Paige Bueckers rentre chez elle pour remporter un titre NCAA à Minneapolis

MINNEAPOLIS – Lorsque Paige Bueckers est entrée dans la salle de bal familiale de l’hôtel UConn à Minneapolis, elle s’est dirigée directement vers Tara Starks. L’ancien entraîneur de l’AAU de Bueckers savait ce qui allait arriver et s’est retourné juste au moment où elle lui a sauté dessus, s’écrasant contre lui. C’est une salutation traditionnelle pour eux deux, même si Starks aurait parfois souhaité que ce ne soit pas le cas.

“Je lui dis toujours : ‘Mes genoux vont mal. Mon dos va mal. Qu’est-ce qui ne va pas avec toi ?'”, a déclaré Starks. “Mais elle est presque comme la même enfant avec qui je m’asseyais et avec qui je parlais en 11e année. Elle n’est pas différente.”

Bueckers a grandi à St. Louis Park, une banlieue à l’ouest de Minneapolis, à 10 minutes du Target Center, où se jouera le Final Four féminin vendredi. Il a joué au lycée Hopkins à Minnetonka. Il a remporté un championnat d’État à la Williams Arena de l’Université du Minnesota, connue dans les villes jumelles sous le nom de The Barn, et a perdu au Target Center. Il y a même une fresque de Bueckers sous la forme d’une publicité Gatorade au Mall of America.

Bueckers a mené les Huskies au Final Four avec une performance incroyable dans un thriller en double prolongation contre NC State dans l’Elite Eight. Le joueur de deuxième année a récolté 27 points et capté six rebonds dans une victoire de 91-87 qui a valu aux Huskies leur 14e place consécutive au Final Four. Et il l’a fait tout en poursuivant son retour de chirurgie pour réparer une fracture du plateau tibial et un ménisque déchiré au genou gauche.

“Notre programme ne va pas gagner ce match”, a déclaré l’entraîneur de l’UConn Geno Auriemma, s’adressant aux journalistes après la victoire de lundi soir contre NC State. “Les spectacles peuvent vous faire entrer dans ce jeu, mais quelqu’un doit être génial. Sans une telle performance, il n’y a pas [Final Four].”

Il y a près de quatre mois, il semblait douteux que Bueckers – et UConn – puissent arriver ici.

Au pavillon Gampel le 5 décembre, Bueckers a dribblé sur le terrain avec UConn menant 70-52 sur Notre Dame. Lorsqu’il a fait rebondir le ballon avec sa main droite et déplacé ses pieds pour dépasser un défenseur, il a trébuché. Après quelques pas de plus, Bueckers s’est effondré sur le bois devant le banc UConn avec 38,5 secondes à jouer dans le match.

Bob Bueckers, le père de Paige, a fini de regarder le match à la télévision depuis son domicile du Maryland. Il a ensuite coupé son téléphone et s’est simplement allongé, le cœur brisé.

“Je me sentais vraiment mal pour elle”, a déclaré Bob. “Tout le travail qu’elle a fait, puis un petit accident bizarre. Et tout d’un coup, elle est blessée.”

Bueckers a subi une intervention chirurgicale pour réparer son genou gauche le 13 décembre. Ce mois-là a été difficile pour les Huskies. En plus de Bueckers, l’étudiant de première année Azzi Fudd et le gardien de deuxième année Nika Muhl étaient blessés au pied. Saylor Poffenbarger et Mir McLean ont été transférés. UConn s’est rendu à Atlanta et a été accueilli par une défense étouffante de Georgia Tech, perdant 57-44 lors de sa première défaite face à une équipe non classée en 239 matchs.

Fudd, l’un des amis les plus proches de Bueckers, sait ce que c’était que d’être mis à l’écart pendant une période prolongée. Il s’est déchiré le ligament croisé antérieur et le ligament croisé antérieur en jouant contre Bueckers lors d’un tournoi 3 contre 3 en avril 2019. Peu de temps après son retour sur le terrain, la pandémie de COVID-19 a commencé, et même alors qu’il participait à certains matchs de l’AUA, s’est blessé au pied. avant d’atteindre Storrs.

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Monica McNutt parle de Paige Bueckers et de la victoire de l’Elite Eight d’UConn sur NC State.

Après la défaite des Huskies contre l’Arizona lors du Final Four l’an dernier, Bueckers a subi une intervention chirurgicale le 30 avril pour réparer un défaut ostéochondral à la cheville droite. Il a passé tout l’été dans une botte, des mois avant la blessure au genou en décembre. Fudd comprend de manière unique les frustrations endurées par son amie et coéquipière.

“La chose la plus importante était au début, quand on a l’impression que votre monde touche à sa fin”, a déclaré Fudd. “Elle ne savait vraiment pas ce qui l’attendait. Mais j’étais là pour lui rappeler les petites choses, les petits jalons qu’elle attendait avec impatience. Lui rappeler qu’elle est toujours Paige Bueckers et garder le moral.” “

“C’était vraiment bien d’avoir Azzi”, a déclaré Bueckers. “Es fácil hablar con alguien y pueden decir, ‘Oh, sé por lo que estás pasando’, pero en realidad no tienen idea. Así que tener a alguien que sepa exactamente por lo que estás pasando y alguien que pueda ayudarte mental y físicamente fue très important”.

Bueckers a raté 19 matchs. Dans cette séquence, UConn en a perdu quatre. Son premier match de retour a eu lieu le 25 février contre St. John’s. Il a joué 13 minutes et marqué huit points dans la déroute des Huskies. Lors de ses cinq premiers matchs avant le tournoi NCAA, Bueckers a récolté en moyenne 6 points, 2,6 passes décisives en 18,8 minutes par match. Dans le tournoi NCAA, Bueckers affiche une moyenne de 17,5 points, 2,5 passes décisives en 33,75 minutes par match.

“C’est juste quelque chose que Dieu pourrait faire, les choses que cette équipe a traversées, les choses que j’ai traversées pour être ici à ce poste”, a déclaré Bueckers. “Ce n’est même pas possible sans Dieu et toutes les bénédictions qu’il nous a données.”

L’Elite Eight a montré que Bueckers, qui a été le premier étudiant de première année à être nommé joueur national de l’année en 2021, peut toujours prendre en charge un match.

“J’ai dit:” Gagnez ou rentrez chez vous “”, a déclaré Bueckers après le match. “Nous avons gagné, et je peux encore rentrer chez moi.”


Bueckers n’a jamais remporté de championnat au Target Center. La dernière fois qu’il y a joué, c’était en deuxième année en mars 2018, dans le tournoi d’État de la Minnesota High School League. Bueckers et Hopkins ont perdu contre Eastview par cinq points. Bueckers a marqué 37 points. C’était la troisième défaite consécutive au championnat d’État pour Hopkins.

“[The team didn’t lose] trois années de suite pour ne pas avoir essayé”, a déclaré l’ancien entraîneur-chef des Hopkins, Brian Cosgriff.

Lorsque Bueckers a finalement obtenu son premier championnat d’État la saison suivante, c’était à The Barn. “Je pense qu’il y a une raison pour laquelle je suis de retour ici et pourquoi j’ai à nouveau l’occasion”, a déclaré Bueckers. “C’est fou ce que Dieu fait dans ta vie.”

L’impact de Bueckers sur le basket-ball du Minnesota a culminé avec la peinture murale placée dans le Mall of America cette semaine. Les fans, en particulier les jeunes, avaient l’habitude d’emballer ses jeux à Hopkins, réclamant des photos et des autographes.

Lorsque UConn prendra la parole contre Stanford vendredi soir, Bueckers courra sur un terrain qui en a déjà une partie. Elle cherchera à soulever un trophée au Target Center pour la première fois avec ses coéquipiers des Huskies. Et vous jouerez devant le public de votre ville natale, sous les yeux de votre famille et de vos amis proches.

“Il mérite d’être ici à la maison”, a déclaré Starks. “Elle mérite d’avoir tout l’État derrière elle.”

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