Mark Hughes: Les facteurs clés de la défaite de Verstappen face à Leclerc

Max Verstappen et Charles Leclerc ont poursuivi leur jeu de ligne de détection DRS depuis Bahreïn, mais cette fois il a duré plus de trois tours.

Verstappen a finalement remporté le Grand Prix d’Arabie saoudite, mais le résultat était incertain du début de la course jusqu’à la fin.

La passe décisive de Verstappen sur Leclerc est intervenue à quatre tours de la maison, bien que la course aurait pu se terminer, nous ne pouvons pas dire si le vainqueur de la pole position et premier leader Sergio Perez n’avait pas été cruellement handicapé par le chronométrage d’une voiture de rythme juste après son arrêt aux stands.

Mais même ce moment a été imposé à Red Bull par une Ferrari super compétitive.

Alors que la fenêtre du pitstop s’ouvrait, Leclerc poussait fort sur le petit coussin du Red Bull. Perez n’avait pas été en mesure de sortir de la zone de chute, non sans détruire les pneus C3 à gomme moyenne avec lesquels presque tout le monde avait commencé.

Maintenant, ces pneus commençaient à peine à abandonner. Alors Red Bull a affronté Perez avant que Leclerc ne fasse de même, ou ne perde sa position à cause de la coupure.

Leclerc allait toujours faire le contraire de Pérez. Alors Checo s’est arrêté au stand, Leclerc a été laissé de côté et quelques secondes plus tard, Nicholas Latifi a écrasé sa Williams au virage 27, provoquant la sortie de la voiture de sécurité. Ce qui a donné à chacun la chance de se lancer dans une série de difficultés pour atteindre l’arrivée, avec une perte d’arrêt au stand de 11 secondes au lieu des 21 secondes de Perez. Ce qui a réduit Pérez au quatrième (ou troisième, selon l’interprétation).

Alors que Pérez cédait volontairement la troisième position à la Ferrari de Carlos Sainz à la reprise des courses et que sa nuit était concentrée à tenter de le dépasser, sa terrible chance distilla cette course en un nouveau duel entre Leclerc et Verstappen. une épopée Mais avec des phases très différentes.

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Entre le redémarrage au 21e tour et le VSC au 36e tour pour les voitures en panne de Fernando Alonso et Daniel Ricciardo, Leclerc a pris tout ce que Verstappen pouvait lui lancer.

C’était un concours très bien équilibré. La Ferrari, qui roulait avec plus d’ailes que la Red Bull, était assez rapide dans le secteur un pour que Verstappen ne puisse jamais s’approcher de la 1 seconde requise à la ligne de détection DRS du dernier virage pour la ligne droite des stands, ou les deux autres lignes aux virages 17 et 22. .

La Red Bull était plus rapide en bout de ligne droite, mais comme à Bahreïn, la Ferrari accélérait davantage. Ici, c’était aussi plus rapide dans les sept virages qui nécessitent un freinage.

La Red Bull a été relativement rapide dans le tour, mais la Ferrari a toujours été capable de rester suffisamment en retrait dans les parties critiques de la piste. Le F1-75 avait l’air légèrement meilleur sur le caoutchouc, même si c’était peut-être simplement parce que Leclerc courait à nouveau dans l’air clair.

Mais le Red Bull a certainement mieux utilisé les pneus qu’à Bahreïn, et cette fois il n’y a pas eu de problèmes de température des freins. Alors Verstappen a continué, essayant de mettre la pression sur Leclerc avec un rythme implacable.

Mais Leclerc était à la hauteur. Même si dans le premier relais, ils avaient un peu rythmé dans les virages longs et rapides des virages 6-7, 10 et 22, juste pour donner une pause aux pneus, ils étaient maintenant sur le composé C2 plus dur qu’ils pouvaient pousser fort. , s’éloignant progressivement du concours Sainz/Perez.

À leur tour, ils se sont éloignés de la Mercedes de George Russell, qui était à nouveau à environ 0,7 seconde du rythme à venir. Au moins, George l’avait classé à sa place, cinquième. Lewis Hamilton, qui tentait une combinaison de pression des pneus qui lui laissait une “adhérence arrière nulle”, n’a pas réussi à sortir de la Q1.

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De 15e et partant, comme Kevin Magnussen et Nico Hulkenberg, dans des courses difficiles, il a progressé pour courir derrière Russell et réalisait des temps comparables sur des pneus plus anciens de 16 tours. Mais dans la confusion autour du VSC et des drapeaux jaunes, même cette progression était annulée et il finirait la journée à une 10e place complètement décourageante.

L’écart entre Leclerc et Verstappen a diminué et coulé en fonction de l’utilisation de la batterie et probablement de la concentration mentale, car c’était un duel long et intense, mais Leclerc a pu le maintenir à environ 1,5 seconde.

Entre les tours 24 et 35, ils s’échangent les tours les plus rapides de la course. Il semblait que peu importe à quel point Verstappen poussait, Leclerc s’assurait que l’écart du DRS restait obstinément hors de sa portée. À moins d’un drame ou d’une baisse tardive des performances des pneus dans les derniers tours, Leclerc semblait avoir tout sous contrôle.

Puis l’Alpine d’Alonso, huitième juste derrière la Haas de Magnussen et repoussant l’Alfa Romeo de Valtteri Bottas, sortie en tête d’un duel parfois brutal avec son coéquipier Esteban Ocon, a perdu son élan. Quelques secondes plus tard, la McLaren de Ricciardo aussi. Chacun d’eux a essayé de retourner dans la voie des stands, mais a échoué. La McLaren s’est en fait arrêtée sur la voie des stands. D’où le VSC, avec 14 tours à faire.

C’était l’occasion rêvée pour les trois coureurs partis difficilement, Hamilton, Magnussen et Hulkenberg, de s’arrêter pour passer aux médiums. Hamilton a été le premier à arriver sur les lieux car on lui a dit d’entrer, mais attention, l’instruction pourrait être annulée si la voie des stands était déclarée fermée (l’équipe s’est souvenue de son erreur de Monza 2020).

Dans cette ambiguïté, Hamilton a été jeté par les doubles jaunes pour le lent Alonso. Il ne voulait pas le dépasser et encourir une pénalité, alors il a perdu plus de 5 secondes jusqu’à ce qu’il devienne évident que l’Alpine était sur le point de s’arrêter.

Toujours pas sûr si la voie des stands était ouverte ou fermée et voyant Ricciardo s’arrêter à l’entrée, il a continué. Lorsque l’instruction au stand a été répétée, il était déjà trop tard. Magnussen et Hulkenberg ont réussi à entrer avant la fermeture de la voie des stands.

Au cours du tour supplémentaire de Hamilton, la voie des stands s’est fermée, retardant son arrêt jusqu’à trois tours plus tard. Il a rejoint près de l’arrière, dépassant à nouveau la Williams d’Alex Albon et, après une forte résistance, l’Aston Martin de Lance Stroll, mais n’a pas pu rattraper la neuvième place de Magnussen, Haas. Une mauvaise journée au bureau.

Mais l’effet du VSC de trois tours sur la température des pneus des voitures de tête était plus important pour la forme de la course. C’étaient des pneus durs très usés. Lorsque la bande de roulement s’use et qu’ils perdent de la température dans leur noyau, ils peuvent être très réticents à revenir à une température optimale.

Dans ce cas, Verstappen et Pérez ont pu récupérer ces températures plus rapidement que les Ferrari devant eux. Peut-être que leurs réglages d’appui inférieurs les ont fait glisser davantage, chauffant ainsi la bande de roulement plus rapidement. Mais cela signifiait que la capacité de Leclerc à garder Verstappen sur son dos s’était dissoute.

Bien que Leclerc soit initialement resté avec le Red Bull au redémarrage, Verstappen a surviré dans le virage 1, deux tours de meilleures performances des pneus emmenant Max directement dans les points de détection du DRS. Maintenant, le jeu du chat et de la souris a commencé autour des lignes de détection du DRS, et la course a culminé lorsque Verstappen a attaqué à plusieurs reprises et que Leclerc a joué intelligemment, les deux leaders échangeant leurs positions trois fois dans les derniers tours.

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Verstappen a obtenu le DRS pour la première fois au 42e tour grâce à un virage complet vers la fin du tour, naviguant autour de l’extérieur de Leclerc. Mais celle-ci est suivie presque immédiatement, juste avant le virage final, par la ligne de détection du DRS pour la ligne droite des stands. Leclerc a gardé son sang-froid, s’est assuré d’être juste derrière sur cette ligne, a obtenu le DRS et a glissé sans effort dans la ligne droite.

La prochaine fois qu’il était là-bas, Verstappen a plongé à l’intérieur, mais il était déterminé à ne pas atteindre la ligne DRS en premier (un peu comme le même match qu’il a joué ici avec Hamilton l’année dernière) et a en fait verrouillé son empressement à rester derrière. Leclerc, s’en apercevant, en profite pour appuyer fort sur l’accélérateur alors que Max freine encore. Cet avantage de réaction signifiait que, même avec le DRS, Verstappen ne pouvait pas se rapprocher suffisamment dans la ligne droite des stands.

Il a fallu quelques tours à Verstappen pour revenir dans la gamme DRS, utilisant à nouveau la zone Turn 24 DRS juste pour s’aligner plutôt que de faire la passe. Cette fois, il a éteint son DRS et a appuyé sur l’accélérateur juste pour s’assurer qu’il était derrière la ligne. Combinez cela avec un survirage de puissance de Leclerc sur les pneus arrière qui souffraient maintenant, et Verstappen a finalement pris la décision, prenant définitivement la tête dans la ligne droite des stands pour commencer le tour 47.

Perez n’a jamais été en mesure de mettre la même pression sur Sainz que Verstappen sur Leclerc, bien qu’il ait été clairement plus rapide.

Russell n’était pas vraiment en compétition avec qui que ce soit à la cinquième place, bien au-dessus d’Ocon, qui a utilisé l’avantage considérable de vitesse en ligne droite de l’Alpine pour rester hors de portée de Lando Norris.

Pierre Gasly souffrait énormément dans les derniers tours et était très content de voir le drapeau à damier, en huitième position.

Bottas a abandonné de la 10e place dans une Alfa surchauffée et derrière Hamilton, Stroll et Albon sont entrés en collision au virage 1 en se battant pour la 11e place, provoquant un avertissement qui a éteint toute vague chance que Leclerc aurait pu avoir de repasser Verstappen dans le dernier tour.

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De façon réaliste, il n’a pas regardé assez près de la ligne droite de toute façon.

Bien que déçu, Leclerc était tout de même excité par l’intensité du combat. “C’est ainsi que la course devrait toujours être”, comme il l’a dit.

Comment, sinon forcément où…

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