Johnny Gaudreau explique pourquoi il a choqué le monde de la LNH et choisi les Blue Jackets

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COLUMBUS, Ohio – Cela restera comme l’un des jours les plus mémorables de l’histoire de la franchise, le moment où les Blue Jackets ont non seulement décroché le plus grand nom de la récolte d’agents libres de cette année, mais aussi peut-être le moment où le reste de la LNH commencé à voir la ville sous un jour différent.

Johnny Gaudreau avait son choix de clubs de la LNH, des grands marchés métropolitains aux villes canadiennes férues de hockey. L’ailier gauche très bien noté, qui sort d’une saison de 115 points, aurait pu toucher un plus gros salaire s’il était resté avec le seul club de la LNH qu’il ait jamais connu, les Flames de Calgary.

Mais dans un geste qui a choqué les amateurs de hockey partout, en particulier ceux du centre de l’Ohio, Gaudreau, âgé de 28 ans, a choisi les Blue Jackets pour le temps de sa carrière, signant un contrat de sept ans et 68,25 millions de dollars avec Columbus mercredi. L’entente versera à Gaudreau 9,75 millions de dollars chaque saison, ce qui correspond également au plafond salarial. Gaudreau a également une clause de non-échange pour les quatre premières années, puis une clause de non-échange limitée pour les trois dernières années.

Pourquoi Gaudreau a-t-il choisi Colomb ? Comment les Blue Jackets, qui n’ont jamais dépassé le deuxième tour des séries éliminatoires, ont-ils réussi à décrocher l’un des joueurs vedettes de la LNH?

Gaudreau a déclaré que les Blue Jackets étaient sur sa liste avant l’ouverture de l’agence libre, en se basant sur les expériences qu’il a eues au Nationwide Arena et sur les conversations qu’il a eues avec les Blue Jackets actuels et anciens, qui étaient enthousiastes à l’égard.

« Je n’étais jamais allé à Columbus avant d’arriver dans la LNH, donc quand j’ai commencé à jouer là-bas, je ne savais pas dans quoi je m’embarquais, et j’étais juste… ‘Wow!’ », a déclaré Gaudreau. l’athlétique par téléphone mercredi soir. «Ils ont toujours eu de grandes foules, vraiment dans le match. Alors je me suis dit : ‘Cela ressemble à un endroit vraiment amusant pour jouer.

“Mais c’était plus que ça. J’ai joué dans le (championnat du monde) avec Zach Werenski. Je connais Eric Robinson depuis 15 ou 20 ans. Et certains ex-mecs, comme Cam Atkinson et Dalton Prout … ces gars-là ont dit , ‘Vous aimez l’endroit.

Gaudreau a plaisanté en disant que sa relation litigieuse avec le canyon de la Nationwide Arena, qui éclate à chaque fois que les Blue Jackets marquent, a déjà changé d’avis.

“Ce canon me fait un peu peur, et j’ai eu un accrochage avec ce canon à quelques reprises”, a déclaré Gaudreau, qui sera officiellement présenté lors d’une conférence de presse jeudi. “Avant, je ne voulais pas l’entendre. Maintenant, j’ai envie de l’écouter tout le temps.

“J’espère que nous aurons ce truc vraiment explosif cette saison.”

Cette décision a le potentiel de propulser les Blue Jackets dans le tableau des séries éliminatoires de la Conférence de l’Est après une interruption de deux ans. (Oui, le directeur général Jarmo Kekalainen prévoit de signer et de conserver l’agent libre restreint Patrik Laine, bien qu’il faudra 5 millions de dollars de mouvements pour passer sous le plafond salarial de la LNH.)

Tout aussi important, peut-être, est ce que cela signifie pour la franchise hors glace. Après avoir balayé Tampa Bay au premier tour des séries éliminatoires de 2019, les Blue Jackets ont perdu un talent important et ont acquis la réputation, peut-être injuste, de ne pas être un endroit attrayant pour jouer.

Kekalainen a commencé sa conversation avec l’athlétique en soulignant à quel point Gaudreau est important dans sa vision du club, comment sa présence sur la glace fera des Blue Jackets un club offensif plus dangereux, etc.

Mais cela signifie beaucoup plus.

“Je pense que nous pouvons enfin nous débarrasser des conneries selon lesquelles c’est en quelque sorte une mauvaise destination, une mauvaise ville, peu importe”, a déclaré Kekalainen. “Parce que ça n’a jamais été vrai. Nous avons eu une mauvaise réputation parce que quelques personnes ont décidé très tôt qu’elles n’allaient pas rester ici à long terme pour diverses raisons, mais cela n’a jamais été à cause de la ville ou de l’organisation.

“Nous avons dû nous taire et y faire face, mais chaque fois que je vois un commentaire comme celui-là, j’ai une éruption cutanée.”

Les Blue Jackets ont contacté des agents libres de renom lors des intersaisons précédentes. Il y a trois ans, ils ont discuté d’une offre avec l’attaquant torontois Mitch Marner, mais ne l’ont jamais signée. Il y a deux ans, ils ont eu des entretiens avec le vétéran défenseur Alex Pietrangelo avant de signer avec Las Vegas.

Son premier contact avec l’agent de Gaudreau, Lewis Gross, devait se dérouler de la même manière. Les Blue Jackets avaient Gaudreau en tête de leur liste de souhaits et ils ont fait une offre peu après l’ouverture de la fenêtre de l’Est à midi.

Beaucoup s’attendaient à ce que Gaudreau signe avec un club près de la maison de sa famille dans le New Jersey. Philadelphie, les Islanders de New York et le New Jersey étaient considérés comme les favoris. Mais en milieu d’après-midi, les Blue Jackets ont été alertés qu’ils étaient très intéressés.

Kekalainen a rencontré les médias vers 15 heures pour discuter de la signature du défenseur Erik Gudbranson. C’est quelque temps après cette rencontre que les pourparlers avec Gaudreau et les Blue Jackets sont devenus sérieux.

“Il est sorti de nulle part”, a déclaré Kekalainen. « Comme, es-tu sérieux à propos de ça ?

« Tout le monde dit que c’est l’un des plus gros poissons du marché. On fait toujours notre liste et au bon moment on rentre en contact avec les gens qui sont en haut de notre liste, mais entendre ça oui, ils font partie des équipes qu’ils veulent faire venir… »

Calgary aurait offert huit ans à 10,5 millions de dollars par saison, mais Gaudreau a décidé très tôt qu’il ne reviendrait pas avec les Flames. Les Flyers, attendus depuis longtemps comme destination, n’ont pas fait d’offre, a déclaré le directeur général Chuck Fletcher aux journalistes, car cela aurait incité d’autres échanges de Philadelphie.

Le New Jersey a offert sept ans et plus de 9 millions de dollars par saison, pour l’athlétique Pierre Le Brun.


Johnny Gaudreau. (Andy Devlin/NHLI via Getty Images)

Le déménagement était surprenant, même selon les normes de l’agence libre.

“Ce type voulait venir ici”, a déclaré Kekalainen. “Quand vous avez un joueur comme ça, de ce calibre, vous devez faire un mouvement et c’est essentiellement ce que nous avons fait.

“De toute évidence, c’est une superstar. C’est essentiel quand un mec comme ça te dit qu’il veut venir ici.”

Gaudreau a dit qu’il ignorait parfaitement la réaction du monde du hockey à sa signature. Il n’avait pas été sur Twitter de la journée, a-t-il dit.

« Pour moi, c’est du bruit extérieur, a dit Gaudreau. «Je suis très excité d’où je suis. Je pense que c’était une excellente décision pour moi et ma femme et maintenant nous sommes aux anges. Super excité.”

L’épouse de Gaudreau, Meredith, est infirmière en pédiatrie. Elle attend le premier enfant du couple pour fin septembre.

“J’espère que les gars laisseront partir le nouveau pendant quelques heures pour qu’il puisse en être témoin en personne”, a plaisanté Gaudreau.

Les Blue Jackets avaient trop d’attaquants et trop d’ailiers avant de cette signature. Il y a une semaine, Kekalainen avait besoin de se débarrasser de certains attaquants pour faire de la place à son jeune talent pour avoir une vraie chance dans l’alignement.

Maintenant, il devra en avancer plusieurs pour passer sous le plafond salarial de 82,5 millions de dollars de la LNH. S’il projette un contrat de 8,5 millions de dollars pour Laine, les Blue Jackets seront au moins 4 millions de dollars au-dessus du plafond. Mais ils auront besoin de plus que cela pour tenir compte des blessures au fil de la saison.

“Nous y avons longuement réfléchi”, a déclaré Kekalainen. « Nous sommes convaincus que nous pouvons faire en sorte que tout fonctionne. Cela ne change en rien notre position sur Laine. Nous allons aborder (les négociations avec Laine) comme s’il s’agissait d’un travail en cours, mais nous prévoyons de les garder tous les deux.

C’est quelqu’un d’autre qui devra déménager. Oliver Bjorkstrand ? Gustave Nyquist ?

Les Blue Jackets n’ont même pas eu de problèmes mineurs de plafond salarial depuis la saison 2019, mais c’est un petit prix à payer pour l’ajout d’un joueur comme Gaudreau.

En 82 matchs de saison régulière la saison dernière, il a récolté 40 buts et 75 passes, derrière Connor McDavid d’Edmonton (123) pour les points. Il a terminé troisième pour les aides et a mené toute la LNH avec une cote de 64+.

Depuis que Gaudreau est devenu partant en 2014-15, il a 608 points, derrière seulement McDavid (697), Patrick Kane (687), Sidney Crosby (640), Leon Draisaitl (616) et Brad Marchand (609) au cours de cette période. .

Gaudreau a principalement joué sur le flanc gauche, mais peut jouer des deux côtés du centre. Les Blue Jackets pourraient l’utiliser avec Laine ou Jakub Voracek sur leur aile.

“Il s’intègre n’importe où et rendra tout le monde meilleur autour de lui”, a déclaré Kekalainen. « C’est comme ça que c’est bon.

« Il avait 115 points l’an dernier. Découvrez notre jeu de puissance maintenant. Regardez comment nous pouvons diriger le jeu jusqu’à la glace, et maintenant nous avons à nouveau un gars qui peut diriger le jeu en tant que centre, mais le faire de l’aile. »

L’organisation des Blue Jackets n’a eu que quelques occasions de se prélasser dans la gloire comme la signature de Gaudreau créée mercredi.

Il y a eu le 22 juin 2002, le jour où Rick Nash a été sélectionné n ° 1 au classement général; Le 8 avril 2009, la première fois qu’ils ont obtenu une place en séries éliminatoires; et le 16 avril 2019, la nuit où ils ont battu Tampa Bay au premier tour des séries éliminatoires.

Ajoutez une autre ligne : 13 juillet 2022 – le jour où Johnny Hockey a choisi Columbus.

(Photo ci-dessus par Johnny Gaudreau : Sergei Belski / USA Today)

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