Demaryius Thomas a reçu un diagnostic de CTE, la famille envisage sa mort

DUBLIN, Ga. — Les parents de Demaryius Thomas voient leur fils tous les jours.

Une peinture de l’ancienne star de la NFL repose contre un mur dans la maison de Katina Smith, et Bobby Thomas, son père, enregistre la même image sur son téléphone portable. Cela représente un moment précieux qui semble maintenant préfigurer: les deux parents rayonnants flanquent leur fils dans les instants après que leurs Broncos de Denver ont remporté le Super Bowl 50 alors que Demaryius baisse les yeux avec une expression peinée, se grattant la nuque.

Le receveur avait été égalisé par le secondeur des Panthers de la Caroline Luke Kuechly pendant le match et avait tellement mal à la tête qu’il a raté la plupart des matchs après la victoire.

“Il était comme, ‘Hé, tout le monde, je dois y aller tout seul parce que je ne me sens pas trop bien'”, a raconté Smith. “Et puis, vous savez, il est parti et il n’a même pas fini de célébrer ou quelque chose comme ça.”

Demaryius Thomas est décédé en décembre à l’âge de 33 ans, quelques mois seulement après avoir pris sa retraite d’une carrière dans le NFL Pro-Bowl dans laquelle son charisme, son humilité et son esprit d’équipe sur le terrain en ont fait un favori de ses coéquipiers et de ses fans. . Ses proches ont déclaré que son comportement était devenu de plus en plus erratique au cours de la dernière année de sa vie, marquée par la perte de mémoire, la paranoïa et l’isolement qui caractérisent l’encéphalopathie traumatique chronique, la maladie dégénérative du cerveau liée aux coups répétés à la tête.

Mardi, des médecins de l’Université de Boston ont annoncé que Thomas avait reçu un diagnostic posthume de CTE de stade 2, mais sa vie et sa mort ont également été compliquées par des convulsions provoquées par un accident de voiture en 2019. Ils ont frappé avec peu ou pas d’avertissement et Thomas a été amené à détruire d’autres voitures et tomber dans les escaliers. Le bureau du coroner du comté de Fulton, en Géorgie, n’a pas encore statué sur la cause de son décès, mais les médecins de Boston ont déclaré qu’elle était très probablement décédée après une crise.

“Il avait deux conditions différentes en parallèle”, a déclaré le Dr Ann McKee, la neuropathologiste qui a étudié le cerveau de Thomas. Il a ajouté que les saisies n’étaient généralement pas associées au CTE

En raison de la double condition, le diagnostic CTE de Thomas ne fournit pas la clarté claire qui a marqué la mort d’autres joueurs de la NFL. Sa famille, ses amis et ses anciens coéquipiers ne sauront pas à quel point le football est responsable des problèmes de Thomas et ne réalisent que maintenant à quel point il a souffert.

“Cela m’étonne maintenant quand nous parlons de la façon dont un jeune homme de cet âge peut souffrir autant et toujours sourire”, a déclaré Carlos Jones, le pasteur de Thomas qui était avec lui lorsqu’une crise a fait tomber Thomas dans les marches de sa maison plus tôt. 2021. “C’était juste un témoignage de sa force.”

Le football a changé la trajectoire de la vie de Thomas, ses réalisations sur le terrain aidant à stabiliser sa famille qui s’est fracturée pendant son adolescence.

Thomas est né le jour de Noël 1987 à Montrose, en Géorgie, une petite ville entre Macon et Savannah. Katina avait 15 ans lorsqu’elle l’a mis au monde et n’a jamais épousé Bobby, qui a rejoint l’armée et était souvent absent.

Lorsque Thomas avait 11 ans, des agents fédéraux ont fait irruption dans la maison familiale avec un mandat de perquisition et ont trouvé de l’argent lié à un réseau de drogue dirigé par la mère de Smith, Minnie Pearl Thomas. Smith a été arrêtée pour complot en vue de distribuer de la cocaïne et après avoir refusé de témoigner contre sa mère, elle a été condamnée à 20 ans de prison. Minnie Pearl Thomas a été condamnée à perpétuité.

Thomas a sauté de maison en maison pendant quelques années avant de s’installer avec la sœur de Bobby Thomas, Shirley, et son mari, James. Thomas a été victime d’intimidation par des camarades de classe parce que sa mère était en prison, mais il a trouvé du réconfort et de l’affirmation dans l’athlétisme, le football et le basket-ball. Dans le sport, surmonter la douleur était la clé de son succès.

“Il a subi de nombreuses blessures et il a toujours dit:” Vous savez comment j’ai été élevé, vous savez comment j’ai été formé, je ne vais pas laisser tomber mon équipe “”, a déclaré Paul Williams. L’entraîneur de basket-ball du lycée de Thomas et un ami proche. Il a dit que Thomas avait toujours le sourire aux lèvres malgré ses nombreux défis hors du terrain.

Denver a repêché Thomas 22e au total en 2010, le premier receveur large sélectionné cette année-là, et sa carrière a grimpé en flèche lorsque le quart-arrière Peyton Manning est arrivé en 2012, la première de cinq années consécutives au cours desquelles il avait 1 000 verges ou plus par réception. Thomas est devenu le mentor de nombreux coéquipiers, dont Bennie Fowler, un autre receveur, et était un coéquipier préféré pour son approche personnelle et professionnelle du jeu.

Denver a atteint le Super Bowl la saison suivante et a été battu par les Seahawks de Seattle, mais les 13 réceptions de Thomas ont établi ce qui était alors un record de match pour le titre pour les réceptions.

Dans la perspective de la prochaine apparition de Thomas au championnat, son histoire familiale a attiré autant d’attention que son jeu. Après 17 ans d’appels et de lobbying de la part de la famille, le président Barack Obama a commué la peine de Smith dans le cadre d’une initiative du ministère de la Justice sur la clémence pour les toxicomanes non violents. Son histoire est devenue le centre de la préparation du Super Bowl 50, les médias rapportant largement que Smith a finalement pu voir son fils jouer en personne sur la plus grande scène du jeu.

Thomas, qui avait rencontré des avocats et écrit une lettre à Obama au nom de sa mère, n’a jamais été aussi heureux.

“Il l’aimait à mort”, a déclaré Jamuel Jones, l’un des amis de Thomas au lycée. “J’ai vu une étincelle en lui quand elle est sortie. Ils parlaient tous les jours. C’était leur objectif principal, les faire sortir”, a-t-il dit, faisant référence à la mère et à la grand-mère de Thomas.

(Obama a commué la peine de Minnie Pearl Thomas en 2016.)

Aussi haut que le football ait élevé Thomas, cela a également contribué quelque peu à son déclin rapide. Dans les années qui ont suivi ce point culminant montré dans le tableau, Manning a pris sa retraite et les blessures de Thomas ont augmenté. Smith a déclaré que son fils lui avait dit que sa vision périphérique était diminuée.

En 2019, Thomas roulait à 70 miles par heure dans une zone de 30 mph à Denver lorsqu’il a perdu le contrôle et a renversé sa voiture plusieurs fois. Sa tête a percuté le pare-brise et il a fallu la mâchoire de la vie pour le sortir du véhicule. Jamuel Jones, qui avait également joué au football universitaire, était assis sur le siège passager et a déclaré que les médecins avaient dit aux deux joueurs que leur capacité à absorber les chocs aurait pu leur sauver la vie.

Thomas a joué une dernière saison erratique avec les Jets, puis est rentré chez lui en Géorgie, sa vie à la croisée des chemins. Il n’avait plus de contrat et n’était pas sûr de jouer pendant la pandémie, mais il était déterminé à obtenir 237 verges supplémentaires pour atteindre 10 000 verges sur réception en carrière. Elle s’est donc entraînée cinq jours par semaine, mais son retour a été suspendu en raison de crises qui ont commencé à l’automne 2020.

Alors que les crises augmentaient en nombre et en intensité, les neurologues lui ont dit qu’elles pourraient être liées au stress. Les médicaments anti-épileptiques que Thomas a pris l’ont ralenti, et une deuxième prescription ne les a pas arrêtés, alors il a essayé l’ozonothérapie, une chambre hyperbare, des massages et d’autres traitements avec peu d’impact durable.

« Il a dépensé beaucoup d’argent pour son corps et regarde ce qui s’est passé, tu sais ? a déclaré Bobby Thomas, qui est tombé dans une dépression à la mort de Demaryius et s’est aggravée lorsqu’il a appris à quel point l’état de santé de son fils était grave.

“Je ne savais pas que c’était si mauvais.”

Dans une vidéo annonçant sa retraite en juin dernier, Demaryius Thomas reconnaissait qu’il essayait de trouver sa voie. Il a dit qu’il était encore en train de décider quoi faire ensuite et cherchait à établir des relations avec quiconque pourrait aider. “Ce n’est pas facile de quitter le football”, a-t-il déclaré. “Parce que c’est le principal, juste essayer de me trouver et de faire sortir l’amour.”

Thomas a prévu de lancer une fondation pour aider les mères célibataires. Il avait gagné 75 millions de dollars en jouant au football et en avait investi une partie dans diverses entreprises. Il voulait construire un complexe où toute sa famille pourrait vivre.

Mais il s’est aussi isolé et a été exploité par d’anciens amis.

Ses parents ont déclaré que Demaryius avait cessé de renvoyer leurs SMS et leurs appels, et Bobby a rappelé que sa paranoïa avait grandi au point qu’il n’avait jamais quitté la maison sans arme.

Après la mort de Thomas le 9 décembre, les membres de la famille ont découvert que de l’argent, des armes à feu et des souvenirs de football avaient été volés à son domicile. La police a arrêté plusieurs hommes qui avaient été des parasites au cours de la dernière année de sa vie.

La mort de Thomas a choqué ses anciens coéquipiers, qui ont cherché des moyens de se souvenir publiquement de lui. Manning a commencé deux bourses : une pour les étudiants de la région de Denver et une à l’alma mater de Thomas, Georgia Tech. Von Miller, qui a joué pour les Rams de Los Angeles la saison dernière, portait un T-shirt avec la photo de Thomas dessus pendant les échauffements au séries éliminatoires et lui a dédié la victoire de l’équipe au Super Bowl.

Fowler, un ancien apprenti de Thomas, a déclaré que lui et de nombreux joueurs pensaient avoir une sorte de CTE. “Cela vient avec le jeu”, a-t-il déclaré, reconnaissant que tout le monde équilibre ce risque avec les avantages du football qui changent la vie. Thomas était censé assister au mariage de Fowler cette année. Au lieu de cela, Fowler a fini par être l’un des porteurs de Thomas.

Les parents de Thomas ne trouvent que maintenant la catharsis en parlant de leur fils. Smith aide les responsables de la ville de Dublin à planifier la journée Demaryius Thomas le 16 juillet, au cours de laquelle les résidents lanceront 88 ballons, le numéro d’uniforme des Broncos de Thomas. Elle entend parler des nombreux dons anonymes que son fils a faits en ville : chaussures pour enfants, dindes de Thanksgiving.

Ici, les parents lui demandent également des conseils sur l’opportunité de laisser leurs enfants jouer au football. Se souvenant de cette photo de son fils après le Super Bowl 50 et de la façon dont il a atteint le sommet de sa carrière pour s’éclipser, il les avertit de faire attention.

“C’est un rêve qui ne se réalise qu’une fois dans une vie”, a-t-il déclaré. Mais “maintenant, je suis plus catégorique, hé, renseignez-vous là-dessus.”

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