Aaron Judge et les Yankees prêts pour l’American League East

TAMPA, Floride – La division la plus forte de l’histoire du baseball, de un à quatre, semble encore intimidante. Quatre équipes de la division Est de la Ligue américaine ont remporté plus de 90 victoires la saison dernière, une première dans le jeu divisionnaire, qui remonte à 1969. Maintenant, les Yankees, les Red Sox de Boston, les Rays de Tampa Bay et les Blue Jays de Toronto sont de retour pour plus.

“Whoa, prépare un déjeuner, chérie”, a déclaré le manager des Yankees Aaron Boone dans son bureau de Steinbrenner Field l’autre jour. Puis Boone est devenu méchant : « Eh bien », a-t-il ajouté, « on dirait que nous nous battons tous pour la deuxième place. On dirait que les Blue Jays sont juste…

Cela a fait long feu, mais le point était clair : les Yankees ont réalisé que Toronto, au moins de manière anecdotique, a été prématurément couronnée favorite. Mais les Blue Jays, qui ont raté les séries éliminatoires par un match la saison dernière, avec une fiche de 91-71, n’ont-ils pas perdu un gagnant du prix Cy Young et un joueur de champ intérieur record en agence libre?

“Apparemment non”, a déclaré Boone, avec un sourire. « Mais ils sont bons. Je veux dire, cette division est toujours bonne, mais ça se sent Vraiment bien.”

Les Blue Jays ont affronté les Yankees ici samedi, et le match s’est déroulé comme prévu, avec sept circuits combinés et 19 points au total. Giancarlo Stanton des Yankees a tiré un faisceau laser de 117 mph sur le mur du champ gauche. Josh Palacios, voltigeur suppléant des Blue Jays de Brooklyn, a dégagé le pavillon avec une fusée à droite. Toronto a gagné, 10-9.

“Vers la fin de l’année dernière, personne ne voulait vraiment jouer contre nous”, a déclaré le joueur de champ intérieur des Blue Jays Cavan Biggio, qui a également marqué le circuit samedi. “La forme de notre équipe est enfin entrée en jeu, et les gens ont remarqué que, ‘Hé, c’est une équipe assez dangereuse.’ Je pense que cette année, c’est un peu comme, ‘OK, c’est le moment, nous devons faire attention aux Blue Jays.’ Et notre mentalité a été là. Nous sentons que nous sommes les meilleurs et nous allons jouer avec beaucoup de plaisir et beaucoup d’énergie ».

Robbie Ray a remporté son prix Cy Young à Seattle. Marcus Semien, qui a établi un record de circuits par un joueur de deuxième but avec 45, a atterri avec le Texas. Le partant Steven Matz a encaissé un an de sa carrière dans un accord avec St. Louis.

Mais les Blue Jays se sont tournés vers de solides remplaçants : Kevin Gausman et Yusei Kikuchi pour la rotation, Matt Chapman pour le champ intérieur. Avec des joueurs comme Bo Bichette, Vladimir Guerrero Jr., Teoscar Hernandez et George Springer dans la programmation, Toronto a gagné le battage médiatique.

“Les jeunes gars qu’ils ont là-bas, en particulier Vlad et Bichette, vont continuer à s’améliorer”, a déclaré Aaron Judge des Yankees. «Ils ont un grand jardin, un grand noyau intérieur. Ils vont être un adversaire coriace toute l’année, alors nous avons hâte de les affronter un peu.”

À quelle fréquence Judge pourra-t-il les affronter ? Il a esquivé les questions directes sur son statut vaccinal, mais le gouvernement canadien n’autorisera pas les joueurs à entrer dans le pays à moins qu’ils ne soient vaccinés contre le coronavirus. Les Yankees disputent neuf matchs à Toronto cette saison, trois en mai, juin et septembre.

Chaque victoire a été précieuse pour les Yankees la saison dernière, lorsqu’ils ont devancé les Blue Jays pour une place de joker pour un match. Alors qu’ils se préparent à offrir à Judge une prolongation de contrat avant la journée d’ouverture le 7 avril, les Yankees feraient bien de faire du vaccin une condition de sa signature. Les Red Sox l’ont fait avec le joueur de champ intérieur Trevor Story, selon ESPN, une demande logique pour un joueur de 140 millions de dollars dans un sport d’équipe.

Le juge devrait commander beaucoup plus aux Yankees que Story n’en a obtenu aux Red Sox. Il a peu de pars en tant que slugger: à partir de 2017, seuls Mike Trout et Juan Soto ont un pourcentage de slugging plus élevé sur la base que le juge .954 (minimum 2000 apparitions au marbre). Pour renoncer à l’agence libre, le juge aura-t-il besoin d’un salaire annuel moyen record pour un joueur de position ? La norme est Trout, à un peu plus de 35,5 millions de dollars par an avec les Angels de Los Angeles.

“Je veux être ici”, a déclaré Judge, qui aura 30 ans le mois prochain. « Si nous pouvons verrouiller cela et avoir la chance de jouer ici pendant quelques années de plus, ce serait formidable. Mais si ça arrive, ça arrive. Si ce n’est pas le cas, ce n’est pas le cas. Je ne suis pas trop inquiet.

Le juge et les Yankees doivent encore s’entendre sur un salaire pour 2022 : le juge a demandé 21 millions de dollars en arbitrage, et les Yankees ont répondu avec 17 millions de dollars. Ce différend prendra fin si les parties acceptent un accord à long terme, et le directeur général Brian Cashman a déclaré aux journalistes samedi que les pourparlers de prolongation se termineraient avant l’ouverture.

Le juge a un peu contourné cette échéance: “Nous n’avons pas encore décidé, mais pour l’instant c’est ce que nous avons”, a-t-il déclaré samedi, mais dans tous les cas, il aura au moins une chance de plus de livrer avec les Yankees. Rêve de décembre 2017. C’est à ce moment-là qu’ils ont échangé contre Stanton, espérant qu’un tandem moderne composé de Mantle et Maris les propulserait vers les World Series.

Cela pourrait-il enfin arriver en 2022 ? Pour l’instant, cependant, une gamme saine et bien garnie n’est pas le problème. Le lancement est la préoccupation immédiate de Boone, le calendrier d’exposition plus court empêchant les débutants de leur charge de travail habituelle. Une liste de départ élargie, avec 28 joueurs actifs, aidera.

“Je pense que ce sont les gros titres et où ils doivent être – comment terminez-vous ces premières semaines?” Boon a dit. “Nos cinq partants seront probablement jusqu’à 65, 75 lancers à ce moment-là, donc avoir cette paire de bras supplémentaire aidera.”

La rotation n’est pas particulièrement impressionnante après Gerrit Cole, mais chaque équipe de l’AL East a des doutes sur le terrain. Il s’agit de la fracture forestière profonde et densément peuplée où un facteur comme un mandat de vaccin pourrait faire une grande différence.

Les Blue Jays ont déclaré qu’ils n’étaient pas préoccupés par l’impact de la règle du Canada sur leur propre alignement. Quant à un avantage concurrentiel sur des rivaux non vaccinés, ils n’en ont peut-être même pas besoin.

“J’ai l’impression que nos fans sont les meilleurs du baseball, surtout quand nous sommes bons et que nous remplissons la maison”, a déclaré Biggio. “Donc, en regardant cela de ce point de vue, nous aurons un avantage. Mais du point de vue des tirs, nous n’avons pas l’impression d’avoir besoin de cet avantage simplement parce que nous savons à quel point nous sommes bons en tant qu’équipe.”

Prépare un déjeuner, chérie. Cela devrait être amusant.

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