Un indicateur d’inflation clé établit un sommet en 40 ans alors que les prix de l’essence et des aliments montent en flèche

WASHINGTON (AP) – Une jauge d’inflation étroitement surveillée par la Réserve fédérale a augmenté de 6,4% en février par rapport à il y a un an, les prix beaucoup plus élevés de la nourriture, de l’essence et d’autres nécessités mettant à rude épreuve les finances des Américains.

Le chiffre publié jeudi par le département du Commerce était la plus forte augmentation d’une année sur l’autre depuis janvier 1982. Hors volatilité des prix des aliments et de l’énergie, l’inflation dite de base a augmenté de 5,4 % en février par rapport à 12 mois plus tôt.

La forte demande des consommateurs s’est combinée à des pénuries de nombreux produits pour entraîner les plus fortes hausses de prix en quatre décennies. Les mesures d’inflation risquent de s’aggraver dans les mois à venir car le rapport de jeudi ne reflète pas les retombées de l’invasion russe de l’Ukraine, qui s’est produite le 24 février. La guerre a perturbé les marchés mondiaux du pétrole et fait grimper les prix du blé, du nickel et d’autres matières premières essentielles.

Sous la pression de l’inflation, les consommateurs n’ont augmenté leurs dépenses que de 0,2 % en février, contre une hausse beaucoup plus importante de 2,7 % en janvier. Corrigées de l’inflation, les dépenses ont en fait chuté de 0,4 % le mois dernier. La baisse reflète en partie le passage de fortes dépenses en biens à une concentration sur les services, tels que les soins de santé, les voyages et les divertissements, que les consommateurs avaient longtemps évités au pire de la pandémie.

Les dépenses pour ces services ont augmenté de 0,6 %, la plus élevée depuis juillet, tandis que les achats de voitures, de meubles, de vêtements et d’autres biens ont chuté de 2,1 %. De nombreux économistes avaient précédemment suggéré que s’éloigner des achats de biens pourrait desserrer les enchevêtrements de la chaîne d’approvisionnement et calmer l’inflation. Mais les prix des biens continuent d’augmenter rapidement, dont une hausse de 1,1 % en février.

Le revenu global des Américains a augmenté de 0,5 % en février, la plus forte augmentation depuis novembre et une augmentation par rapport à seulement 0,1 % en janvier. Les salaires et traitements ont augmenté de 0,8 %, le plus élevé en quatre mois.

Les entreprises ont augmenté les salaires pour attirer et garder les employés, une tendance qui profite aux travailleurs mais donne également aux employeurs des raisons d’augmenter les prix pour compenser leurs coûts de main-d’œuvre plus élevés. Ce cycle contribue à alimenter l’inflation.

Le mois dernier, le prix des aliments a augmenté de 1,4 %, le plus élevé en près de deux ans. Les coûts de l’énergie ont grimpé de 3,7 %, la plus forte hausse du genre depuis octobre.

La Réserve fédérale a réagi à la hausse de l’inflation ce mois-ci en augmentant son taux d’intérêt à court terme de référence d’un quart de point par rapport à près de zéro, et devrait continuer à le relever jusqu’à l’année prochaine. Parce que son taux affecte de nombreux prêts à la consommation et aux entreprises, les hausses de taux de la Fed rendront les emprunts plus chers et pourraient affaiblir l’économie au fil du temps.

Michael Feroli de JPMorgan fait partie des économistes qui croient maintenant que la Fed augmentera son taux directeur d’un demi-point agressif en mai et en juin. La banque centrale n’a pas relevé son taux directeur d’un demi-point en deux décennies, signe de son inquiétude face à la hausse persistante de l’inflation.

Sur une base mensuelle, les prix ont augmenté de 0,6 % de janvier à février, légèrement au-dessus de la hausse de 0,5 % du mois précédent et correspondant au chiffre mensuel le plus élevé depuis 2008. Les prix sous-jacents ont augmenté de 0,4 %, en baisse par rapport à la hausse de 0,5 % en janvier.

Les prix de l’essence ont grimpé en flèche au cours du mois dernier à la suite de l’invasion russe, qui a incité le Royaume-Uni et l’administration Biden à interdire les exportations de pétrole russe. Le coût d’un gallon d’essence a grimpé à une moyenne nationale de 4,24 $ le gallon mercredi, selon AAA. C’est 63 cents de plus qu’il y a un mois, alors qu’il était de 3,61 $.

Michael Pearce, économiste chez Capital Economics, a estimé que la hausse des prix de l’essence coûtera aux Américains 100 milliards de dollars par an en mars.

Les Américains sont susceptibles de puiser dans leurs économies pour couvrir les coûts plus élevés de l’essence à court terme, a-t-il déclaré. “Mais si la hausse des prix de l’essence se poursuit, cela finira par affecter les dépenses dans d’autres domaines.”

Jeudi, le président Joe Biden devrait ordonner la libération de jusqu’à 1 million de barils de pétrole. une journée de la réserve stratégique de pétrole du pays dans le but de faire baisser les prix de l’essence.

Le rapport de jeudi fait suite à un indicateur d’inflation plus étroitement surveillé, l’indice des prix à la consommation, qui a été publié plus tôt ce mois-ci. L’IPC a bondi à 7,9% en février par rapport à il y a un an, la plus forte augmentation de ce type en quatre décennies.

De nombreux économistes s’attendent toujours à ce que l’inflation culmine dans les mois à venir. Cela s’explique en partie par le fait que les flambées de prix survenues l’année dernière, lorsque l’économie a largement rouvert, commenceront à faire paraître les augmentations de prix d’une année sur l’autre plus faibles. Cependant, les responsables de la Fed prévoient que l’inflation, telle que mesurée par leur indicateur préféré, restera relativement élevée à 4,3 % d’ici la fin de cette année.

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