Le groupe soutenu par un géant de la technologie revendique des milliers de membres. Beaucoup n’ont jamais entendu parler de lui.

Les Le groupe de quatre ans a répertorié environ 5 000 petites entreprises dans son répertoire des membres avant de supprimer ce document de son site Web à la fin du mois dernier. Lorsque POLITICO a contacté 70 de ces entreprises, 61 ont déclaré qu’elles n’étaient pas membres du groupe et beaucoup ont ajouté qu’elles ne connaissaient pas l’organisation.

“Nous ne sommes pas associés à eux”, a déclaré Kris Naidu, PDG de Zeacon, une société de logiciels basée à Seattle et répertoriée dans l’annuaire.

“Nous ne sommes pas membres et je n’en ai pas entendu parler jusqu’à présent”, a déclaré Jack Gannon, copropriétaire de YBR Publishing à Ridgeland, en Caroline du Sud, qui figurait également sur la liste.

“J’ai un problème avec quiconque utilise mon nom sans ma permission”, a déclaré Susan Kadar, propriétaire de Your Computer Friends à Wilmington, NC (également sur la liste). “Ils ne peuvent pas parler pour moi.”

Les législateurs qui espèrent réglementer les entreprises technologiques ont qualifié l’approche du conseil de malhonnête.

Interrogé sur la représentation de 3C de ses membres, le représentant du Colorado. ken dollarle meilleur républicain du sous-comité antitrust de la magistrature de la Chambre, a déclaré: “Le fait que le soi-disant soutien de base de Big Tech soit frauduleux ne me surprend pas.”

“Cette nouvelle est une brique de plus dans le mur d’une campagne de lobbying qui aurait embarrassé Big Tobacco à son apogée”, a ajouté Buck, qui parraine une législation qui réprimerait le pouvoir des géants de la technologie sur l’économie.

Le conseil, qui porte le surnom de 3C, affirme sur son site Web qu’il représente “des milliers de membres de petites entreprises numériquement autonomes de tout le pays”. Rob Retzlaff, PDG de 3C, a déclaré que toutes les entreprises répertoriées comme membres se sont inscrites à au moins une des campagnes de 3C, telles que des événements en personne, des listes de diffusion ou des ressources de groupe pour petites entreprises.

Le site 3C nomme Amazon et Google comme “sociétés partenaires” et les remercie pour leur investissement. Retzlaff dit que Google et Amazon soutiennent les programmes d’adhésion, la recherche, les webinaires et les ateliers de compétences de 3C.

Amazon a refusé de commenter les questions sur le groupe. Le porte-parole de Google, José Castañeda, n’a pas répondu aux questions de savoir si 3C utilisait les noms de petites entreprises sans leur permission, mais a déclaré que Google encourageait “les petites entreprises et les organisations qui les représentent” à s’inquiéter de la législation antitrust en cours de traitement au Congrès. .

Les lobbyistes d’Amazon et de Google ont mobilisé une armée de petites entreprises, ainsi que des utilisateurs qui font confiance à leurs plateformes, pour dissuader le Congrès de voter des projets de loi visant à réduire leur pouvoir. Des centaines de propriétaires de petites entreprises ont signé des pétitions, rencontré des membres du Congrès ou contacté des bureaux du Congrès pour partager leurs préoccupations. 3C a joué un rôle majeur dans ce plaidoyer, en facilitant des dizaines de réunions avec des propriétaires de petites entreprises et leurs représentants au Congrès.

Les lobbyistes de Google et d’Amazon ont fait valoir lors de conversations avec les législateurs et le personnel que les projets de loi antitrust à la Chambre et au Sénat, en particulier l’American Online Choice and Innovation Act, S2992 (117)cela pourrait nuire aux outils numériques que les petites et moyennes entreprises utilisent au quotidien.

Ce projet de loi, qui bénéficie de l’appui le plus large dans les deux chambres, empêcher les entreprises technologiques de discriminer leurs rivaux. Cela garantirait que les géants de la technologie “sont confrontés à une véritable concurrence et investissent dans le prochain grand produit au lieu de la prochaine grande campagne de gazon artificiel”, a déclaré le président du sous-comité antitrust de la Chambre. David Cicilline (DR.I.) a déclaré dans un communiqué.

3C affirme que son objectif est de “promouvoir l’accès des petites entreprises aux technologies essentielles et aux outils numériques”, selon son site Web. Mais les conclusions de POLITICO soulèvent des questions sur le nombre de petites entreprises que le groupe représente réellement.

En réponse aux questions sur le répertoire des membres, 3C a déclaré que toutes les entreprises qui y étaient inscrites s’étaient inscrites en tant que membres en acceptant les “termes et conditions” au bas des formulaires indiquant que leur nom serait utilisé dans un annuaire des membres. “L’adhésion à 3C est gratuite et la barrière est très faible”, a déclaré Retzlaff. (Après qu’un journaliste de POLITICO a commencé à contacter les entreprises répertoriées comme membres fin février, le répertoire a été supprimé du site Web de 3C pour une mise à jour, selon Retzlaff.)

Mais les entreprises ont déclaré qu’elles ignoraient que leur enregistrement soutiendrait un programme législatif pro-tech.

“Je me suis inscrite à ce qui ressemble à un webinaire et maintenant il semble qu’ils utilisent mon nom comme si c’était pour leurs politiques”, a déclaré Katherine Watier Ong, propriétaire de la société de marketing numérique WO Strategies à McLean, en Virginie. “Je l’ai parcouru au fur et à mesure de mon inscription : ‘marketing numérique’, ‘positif pour les petites entreprises’, oui, bien sûr”, a-t-il déclaré. “Mais vous creusez plus profondément et dites:” Attendez, ils ne veulent pas du tout réglementer Google, c’est horrible. Je pense que Google et Facebook devraient être contrôlés.”

Naidu, PDG de Zeacon, a déclaré que la technologie de son entreprise est en concurrence avec Facebook et Google, “donc le fait qu’ils nous surveillent de si près est un peu effrayant”. Je ne me souvenais pas du tout de “l’enregistrement”.

Presque toutes les entreprises contactées par POLITICO ont déclaré n’avoir jamais entendu parler du Connected Commerce Council.

Des dizaines de propriétaires d’entreprises ont déclaré qu’ils étaient frustrés que le Council for Connected Commerce utilise leur nom sans leur autorisation explicite.

Les propriétaires de petites entreprises contactés par POLITICO ont déclaré qu’ils ignoraient qu’ils étaient répertoriés comme membres du groupe. Certains ont déclaré qu’ils ne savaient pas que s’inscrire à un événement ou à une campagne indiquait qu’ils soutenaient en fait les efforts de lobbying de 3C sur Capitol Hill.

Stacy Mitchell, codirectrice du groupe antitrust de l’Institute for Local Self-Reliance, a qualifié l’utilisation par 3C des noms d’entreprises d'”impressionnante”. Le groupe de Mitchell aide à mobiliser les petites entreprises pour la réglementation des grandes entreprises technologiques, principalement Amazon. “Il est clair qu’Amazon et Google pensent qu’ils peuvent prendre tout ce qu’ils veulent des propriétaires de petites entreprises, y compris en utilisant leurs noms pour leur propre programme de lobbying”, a déclaré Mitchell.

Retzlaff a déclaré que l’adhésion ne nécessite qu’une personne pour remplir un formulaire en ligne indiquant son nom, le nom de son entreprise et ses coordonnées. Cela inclut lorsque les gens s’inscrivent à des outils commerciaux gratuits ou à des campagnes publicitaires Facebook.

“Les gens s’inscrivent tout le temps à des ressources gratuites”, a-t-il déclaré. Quant aux propriétaires d’entreprise qui ne connaissent pas 3C, a-t-il déclaré, “la plupart de ces personnes auraient pu participer à des campagnes ou s’être inscrites en 2019 et 2020”.

Dans un e-mail ultérieur à POLITICO, Retzlaff a déclaré: “J’aimerais que vous demandiez: si ce n’était pas pour des organisations comme la nôtre, est-ce que quelqu’un au Congrès demanderait aux petites entreprises comment la législation antitrust de Big Tech les affecterait?”

Le porte-parole de 3C a mis POLITICO en contact avec une variété de membres actifs à travers le pays, dont Frankie DiCarlantonio, propriétaire du Scaffidi Restaurant Group à Steubenville, Ohio. DiCarlantonio a déclaré qu’il avait rejoint 3C pour un voyage de lobbying à Washington, DC, en 2019 pour avertir que la réglementation technologique pourrait “nuire à l’écosystème technologique”. DiCarlantonio a déclaré qu’il comprenait que le groupe était un “argument de vente” pour Amazon et Google “pour représenter le petit gars quand il s’agit de ceux qui utilisent leurs plateformes”.

Alan Meyer, propriétaire de Mom & Pop’s Kettle Korn Stop à Paxton, Illinois, a déclaré qu’il avait travaillé avec 3C pour éduquer les législateurs sur ses expériences avec le commerce électronique. Meyer a déclaré que le groupe l’avait contacté et l’avait invité au voyage de 2019 à Washington, où les propriétaires de petites entreprises s’étaient entretenus avec les législateurs et le personnel.

Meyer a ajouté qu’il avait “ses doutes sur Google” et qu’il “regrette” qu’Amazon et Google financent le groupe. « Cependant, les fonds [for advocacy] ils ne proviendront pas de petites entreprises », a déclaré Meyer. “Ils nous frappent”

Retzlaff a déclaré que le financement des entreprises technologiques aide 3C “à lancer de nouveaux programmes, de nouvelles recherches, différents cours et différents webinaires et ateliers de compétences”.

Il a ajouté que le groupe avait supprimé le répertoire des membres le mois dernier en partie parce qu’il n’avait pas été mis à jour pour refléter les nouveaux membres rejoignant 3C depuis le début de la pandémie. Il a déclaré que 3C comptait désormais environ 16 000 membres.

Mitchell, l’avocate antitrust de l’Institute for Local Self-Reliance, a déclaré qu’elle craignait que les voix des “vrais groupes de petites entreprises” ne soient perdues dans le remaniement alors que 3C et d’autres lobbyistes submergent les législateurs de sensibilisation. Mais il a ajouté qu’il est prudemment optimiste que ses efforts ne fonctionneront pas.

“La chose à retenir est que les membres du Congrès et leur personnel ne sont pas dupes”, a déclaré Mitchell. “Ils voient à travers ça.”

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