Exclusivo: Binance sirvió a los comerciantes de criptomonedas en Irán a pesar de las sanciones de EE. UU., dicen los clientes

  • Siete iraníes dicen que usaron Binance para criptomonedas después de que EE. UU. volviera a imponer sanciones a Irán
  • Débiles verificaciones de antecedentes y gran liquidez atrajeron a los iraníes a Binance, dicen los comerciantes
  • Las noticias sobre el comercio iraní en Binance podrían atraer el escrutinio regulatorio de EE. UU., dicen los abogados

LONDRES, 11 de julio (Reuters) – El intercambio de criptomonedas más grande del mundo, Binance, continuó procesando transacciones de clientes en Irán a pesar de las sanciones de Estados Unidos y la prohibición de una empresa de hacer negocios allí, según una investigación de Reuters.

En 2018, Estados Unidos volvió a imponer sanciones que habían sido suspendidas tres años antes como parte del acuerdo nuclear de Irán con las principales potencias mundiales. Ese noviembre, Binance informó a los comerciantes en Irán que ya no les serviría y les dijo que liquidaran sus cuentas.

Pero en entrevistas con Reuters, siete comerciantes dijeron que eludieron la prohibición. Los comerciantes dijeron que continuaron usando sus cuentas de Binance hasta septiembre del año pasado, y solo perdieron el acceso después de que el intercambio reforzó sus controles contra el lavado de dinero un mes antes. Hasta ese momento, los clientes podían comerciar registrándose con solo una dirección de correo electrónico.

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“Había algunas alternativas, pero ninguna era tan buena como Binance”, dijo Asal Alizade, una operadora de Teherán que dijo que usó el intercambio durante dos años hasta septiembre de 2021. “No necesitaba verificación de identidad, así que todos lo usé”.

Otras once personas en Irán además de las entrevistadas por Reuters dijeron en sus perfiles de LinkedIn que también intercambiaron criptomonedas en Binance después de la prohibición de 2018. Ninguno de ellos respondió a las preguntas.

La popularidad del intercambio en Irán era conocida dentro de la empresa. Los empleados senior sabían y bromeaban sobre las crecientes filas de usuarios iraníes del intercambio, según 10 mensajes que se enviaron entre 2019 y 2020 que se informan aquí por primera vez. “IRAN BOYS”, escribió uno de ellos en respuesta a los datos que muestran la popularidad de Binance en Instagram en Irán.

Binance no respondió a las preguntas de Reuters sobre Irán. En una publicación de blog de marzo, publicada en respuesta a las sanciones occidentales contra Rusia, Binance dijo que “sigue estrictamente las reglas de sanciones internacionales” y había reunido un “grupo de trabajo de cumplimiento global, que incluye expertos en sanciones y aplicación de la ley de renombre mundial”. Binance dijo que usó “herramientas de grado bancario” para evitar que personas o entidades sancionadas usen su plataforma.

La misión de Irán ante las Naciones Unidas en Nueva York no respondió a una solicitud de comentarios.

La negociación iraní en la bolsa podría atraer el interés de los reguladores estadounidenses, dijeron a Reuters siete abogados y expertos en sanciones.

Binance, cuyo holding tiene su sede en las Islas Caimán, dice que no tiene una sola sede. No brinda detalles sobre la entidad detrás de su intercambio principal Binance.com, que no acepta clientes en los Estados Unidos. En cambio, los clientes de EE. UU. son dirigidos a un intercambio separado llamado Binance.US, que, según una presentación regulatoria de 2020, está controlado en última instancia por el fundador y CEO de Binance, Changpeng Zhao.

Los abogados dicen que esta estructura significa que Binance está protegido de las sanciones directas de EE. UU. que prohíben que las empresas estadounidenses hagan negocios en Irán. Esto se debe a que los comerciantes en Irán utilizaron el intercambio principal de Binance, que no es una empresa estadounidense. Pero Binance corre el riesgo de las llamadas sanciones secundarias, cuyo objetivo es evitar que las empresas extranjeras hagan negocios con entidades sancionadas o ayuden a los iraníes a evadir el embargo comercial de EE. UU. Además de causar daños a la reputación, las sanciones secundarias también pueden impedir el acceso de una empresa al sistema financiero estadounidense.

La exposición de Binance dependería de si las partes sancionadas comerciaron en la plataforma y si los clientes iraníes esquivaron el embargo comercial de Estados Unidos como resultado de sus transacciones, dijeron cuatro abogados. Los intercambios fuera de los EE. UU. “pueden enfrentar consecuencias por facilitar una conducta sancionable, por lo que tienen exposición por permitir el procesamiento de transacciones para las partes sancionadas, o si están incorporando ese tipo de usuarios”, dijo Erich Ferrari, abogado principal de Ferrari & Associates bufete de abogados en Washington.

Reuters no encontró evidencia de que las personas sancionadas usaran Binance.

Cuando se le preguntó acerca de los comerciantes en Irán que usan Binance, un portavoz del Tesoro de EE. UU. se negó a comentar.

Binance mantuvo débiles controles de cumplimiento de sus usuarios hasta el año pasado, a pesar de las preocupaciones planteadas por algunas figuras de alto nivel de la compañía, informó Reuters en enero, basándose en entrevistas con ex empleados de alto nivel, mensajes internos y correspondencia con los reguladores nacionales. El intercambio dijo en respuesta que estaba elevando los estándares de la industria. El nuevo informe de Reuters muestra por primera vez cómo las brechas en el programa de cumplimiento de Binance permitieron a los comerciantes en Irán hacer negocios en el intercambio.

Binance domina la criptoindustria de $ 950 mil millones, ofreciendo a sus 120 millones de usuarios una panoplia de monedas digitales, derivados y tokens no fungibles, procesando transacciones por valor de cientos de miles de millones de dólares al mes. El intercambio se está generalizando cada vez más. Su fundador multimillonario, Zhao, conocido como CZ, amplió este año su alcance a los negocios tradicionales al comprometer $ 500 millones para la adquisición planificada de Twitter por parte del jefe de Tesla, Elon Musk. Desde entonces, Musk ha dicho que se retirará del trato. El mes pasado, Binance contrató a la estrella del fútbol portugués Cristiano Ronaldo para promover su negocio de NFT.

“BINANCE PERSA”

Desde la Revolución Islámica de 1979, Occidente y Naciones Unidas han impuesto sanciones a Irán en respuesta a su programa nuclear, además de presuntas violaciones de derechos humanos y apoyo al terrorismo. Irán ha mantenido durante mucho tiempo que el programa nuclear tiene fines pacíficos.

Según el acuerdo de 2015 entre Irán y seis potencias mundiales, Teherán frenó su programa nuclear a cambio de una relajación de algunas de las sanciones. En mayo de 2018, el presidente Donald Trump abandonó el acuerdo y ordenó la reimposición de las sanciones estadounidenses que se relajaron en virtud del acuerdo. Los bordillos volvieron a entrar en vigor en agosto y noviembre de ese año.

Después de la medida de Trump, Binance agregó a Irán a una lista de lo que llamó “países sancionados” en su acuerdo de términos de uso, diciendo que podría “restringir o denegar” los servicios en tales áreas. En noviembre de 2018, advirtió a sus clientes en Irán por correo electrónico que retiraran sus criptomonedas de sus cuentas “lo antes posible”.

Públicamente, algunos ejecutivos de Binance elogiaron su programa de cumplimiento. Su entonces director financiero dijo en un blog de diciembre de 2018 que había invertido mucho en contrarrestar el dinero sucio, diciendo que adoptó un “enfoque proactivo para detectar y aplastar el lavado de dinero”. En marzo del año siguiente, contrató una plataforma de cumplimiento de EE. UU. para ayudarlo a detectar riesgos de sanciones.

En agosto de 2019, Binance consideró a Irán, junto con Cuba, Siria, Corea del Norte y Crimea, una jurisdicción “HARD 5 SANCTIONED”, donde el intercambio no haría negocios, según un documento interno visto por Reuters. El documento de mayo de 2020 incluyó a Irán en una lista de países encabezados como “estrictamente no”, citando al Director de Cumplimiento Samuel Lim.

Incluso cuando la postura de Binance sobre Irán se endureció, su perfil entre las legiones de criptousuarios del país estaba creciendo, dijeron los comerciantes, citando su conocimiento de la industria local.

Las criptomonedas se volvieron atractivas allí, ya que las sanciones cobraron un alto precio en la economía. Desde el nacimiento de bitcoin en 2008, los usuarios se han sentido atraídos por la promesa criptográfica de libertad económica más allá del alcance de los gobiernos. Aislados de los servicios financieros globales, muchos iraníes confiaron en bitcoin para hacer negocios en Internet, dijeron los usuarios.

“La criptomoneda es una buena manera de eludir las sanciones y ganar un buen dinero”, dijo Ali, un comerciante que habló con la condición de que solo fuera identificado por su nombre de pila. Ali dijo que usó Binance durante aproximadamente un año. Compartió con Reuters mensajes con representantes de servicio al cliente de Binance que mostraban que el intercambio cerró su cuenta el año pasado. Dijeron que Binance no podía atender a los usuarios de Irán, citando recomendaciones de las listas de sanciones del Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas.

Otros comerciantes en el intercambio mencionaron sus débiles verificaciones de antecedentes de los clientes, así como su plataforma de negociación fácil de usar, su gran liquidez y una gran cantidad de criptomonedas que podrían negociarse como razones de su crecimiento en Irán.

Pooria Fotoohi, que vive en Teherán y dice que dirige un fondo de cobertura criptográfico, dijo que usó Binance desde 2017 hasta septiembre del año pasado. Binance se ganó a los iraníes debido a sus controles “simples” para conocer a su cliente, dijo, y señaló cómo los comerciantes podían abrir cuentas simplemente proporcionando una dirección de correo electrónico.

“Lograron obtener un gran volumen de negociación, con muchos pares de divisas, en un corto período de tiempo”, dijo Fotoohi.

Los Ángeles de Binance, voluntarios que comparten información sobre el intercambio en todo el mundo, también ayudaron a correr la voz.

En diciembre de 2017, Angels anunció el lanzamiento de un grupo llamado “Binance Persian” en la aplicación de mensajería Telegram. El grupo ya no está activo. Reuters no pudo determinar cuánto tiempo operó, pero identificó al menos a un iraní que era un Ángel activo después de que Washington volviera a imponer las sanciones.

Mohsen Parhizkar fue Ángel desde noviembre de 2017 hasta septiembre de 2020, administrando el grupo persa y ayudando a sus usuarios, según su perfil de LinkedIn. Una persona que trabajó con Parhizkar confirmó su papel y compartió los mensajes que intercambiaron. Contactado por Reuters, Parhizkar dijo que Binance había cancelado programas en Irán debido a las sanciones. No dio más detalles.

Después de su prohibición de 2018, al menos tres empleados senior de Binance sabían que el intercambio seguía siendo popular en Irán y era utilizado por clientes allí, según muestran 10 Telegram y mensajes de chat de la empresa entre los empleados que fueron vistos por Reuters.

En septiembre de 2019, Teherán se encontraba entre las principales ciudades para los seguidores de la página de Instagram de Binance, superando a Nueva York y Estambul, según muestra un mensaje del mismo mes. Los empleados luego se burlaron de esto. Uno sugirió en broma anunciar la popularidad de Binance en Irán, diciendo: “Presione eso en Binance US Twitter”.

En un intercambio separado de abril de 2020, un empleado senior también señaló que los comerciantes iraníes estaban usando Binance, sin decir cómo lo sabía. Un documento de cumplimiento de Binance del mismo año, revisado por Reuters, otorgó a Irán la calificación de riesgo más alta de todos los países para las finanzas ilegales.

“GUÍA PARA PRINCIPIANTES SOBRE VPN”

Los comerciantes dijeron que lo que apuntaló aún más el crecimiento de Binance en Irán fue la facilidad con la que los usuarios podían esquivar las aceras a través de redes privadas virtuales (VPN) y herramientas para ocultar direcciones de protocolo de Internet (IP) que pueden vincular el uso de Internet a una ubicación. Los piratas informáticos de Corea del Norte utilizaron VPN para ocultar sus ubicaciones mientras configuraban cuentas en Binance para lavar criptografía robada en 2020, informó Reuters en junio.

Mehdi Qaderi, un trabajador de desarrollo de negocios, dijo que usó una VPN para intercambiar alrededor de $ 4,000 en criptomonedas en Binance en el año hasta agosto de 2021. “Todos los iraníes la estaban usando”, dijo Qaderi sobre Binance.

En una guía de 2021 sobre cómo se aplican las sanciones a las criptoempresas, el Tesoro de EE. UU. dijo que existían herramientas analíticas sofisticadas que podían detectar la ofuscación de direcciones IP. Las criptoempresas también podrían recopilar información para alertarlos sobre los usuarios en un país sancionado, dijo, como las direcciones de correo electrónico.

“Se esperaría que los intercambios de criptomonedas tengan este tipo de medidas para cumplir con las sanciones”, dijo Syedur Rahman, director legal del bufete de abogados Rahman Ravelli en Londres.

Binance mismo había apoyado el uso de VPN.

Zhao, CEO de Binance, tuiteó en junio de 2019 que las VPN eran “una necesidad, no una opción”. Eliminó el comentario a fines de 2020. Cuando se le preguntó sobre el tweet, Binance no hizo ningún comentario. En julio del año siguiente, Binance publicó en su sitio web una “Guía para principiantes de VPN”. Uno de sus consejos: “Es posible que desee utilizar una VPN para acceder a sitios que están bloqueados en su país”.

Zhao sabía que los usuarios de criptomonedas eludían los controles de Binance en general. Dijo a los entrevistadores en noviembre de 2020 que “los usuarios encuentran formas inteligentes de sortear nuestro bloque a veces y solo tenemos que ser más inteligentes con la forma en que bloqueamos”.

((reporte de Tom Wilson y Angus Berwick; editado por Janet McBride))

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