Comment la structure à deux PDG d’Atlassian a aidé l’entreprise à prospérer

Les fondateurs et co-PDG d’Atlassian, Scott Farquhar, à gauche, et Mike Cannon-Brookes.

Atlassian

Dans cette série hebdomadaire, CNBC se penche sur les entreprises qui ont fait la liste inaugurale Disruptor 50, 10 ans plus tard.

Début mars, le fabricant de logiciels de collaboration Atlassian a publié un article de blog intitulé “Atlassian prend en charge l’Ukraine”, décrivant les plans de l’entreprise pour soutenir les employés et les clients de la région et annonçant qu’il “arrêterait la vente de tous les nouveaux logiciels à la Russie”.

Le message a été signé par les co-PDG Scott Farquhar et Mike Cannon-Brookes. Ils ont fait des allers-retours sur le contenu et les points principaux. Mais Farquhar a fait la majeure partie du travail, libérant Cannon-Brookes.

C’est l’un des nombreux avantages de garder deux personnes à la tête d’une entreprise. La structure atypique a contribué à propulser l’entreprise australienne de 20 ans au premier rang de l’industrie concurrentielle du logiciel, avec des produits si connus que les grandes entreprises peuvent avoir du mal à s’en aller.

En 2013, Atlassian a atterri sur la liste inaugurale Disruptor 50 de CNBC des entreprises privées à surveiller, avant ses débuts au Nasdaq en 2015. Le titre a augmenté de près de 1 000 % depuis lors, contre une croissance de 124 % du S&P 500 au cours de la même période.

Le duo a occupé le même poste dans la même entreprise pendant 20 ans, est né à un mois d’intervalle, est devenu parent à trois mois d’intervalle, a été garçon d’honneur lors des mariages de l’autre et possède une propriété voisine à Sydney. “Notre symbole boursier est TEAM, et donc, oui, c’est de cela qu’il s’agit”, a déclaré Farquhar.

Mais ce sont des personnes différentes. Cannon-Brookes est un idéaliste aux cheveux longs qui est devenu propriétaire d’une équipe de basket-ball américaine et a tenté d’acquérir l’utilitaire australien AGL Energy. Ses commentaires sont parsemés d’obscénités. Farquhar est propre et prudent quand il parle. Le premier investisseur Rich Wong d’Accel dit que Farquhar est plus analytique.

“Mike est en quelque sorte l’homme déraisonnable par excellence”, a déclaré Farquhar. « ‘Le monde devrait fonctionner de cette façon.’ ‘Mike, pas encore.'”

Les premières fortunes du capital-risque

Farquhar et Cannon-Brookes sont devenus amis à la fin des années 1990 après avoir suivi le même cours à l’Université de Nouvelle-Galles du Sud. La bulle technologique a éclaté au moment où ils ont obtenu leur diplôme et, face à des perspectives d’emploi rares, ils ont créé une entreprise. Initialement, il offrait un support pour le serveur d’applications d’une autre société. Puis il a changé de direction et a commencé à créer son propre logiciel. La première version de Jira, un outil de suivi des problèmes et des projets, est apparue en 2002.

En cinq ans environ, de nombreuses startups soutenues par Accel ont adopté Jira. “C’était déjà la norme avec laquelle vous deviez intégrer votre logiciel”, a déclaré Wong. La société a élargi son portefeuille avec le lancement en 2004 du service de collaboration documentaire Confluence et l’acquisition en 2012 de l’application de messagerie d’équipe HipChat. En cours de route, Atlassian a publié des versions de Jira pour différents types de travailleurs.

Aujourd’hui, Jira est un leader du marché qui transcende son statut de chouchou de la Silicon Valley et surpasse les poids lourds avec des décennies d’expérience dans la vente aux entreprises. Atlassian contrôlait une part plus importante que toute autre entreprise sur le marché des outils de changement de logiciel, de configuration et de gestion des processus en 2020, devant Microsoft, IBM et Broadcom, selon une estimation du chercheur IDC. Le chiffre d’affaires d’Atlassian sur le marché a augmenté d’environ 22 % d’une année sur l’autre, plus rapidement que la catégorie globale, qui a augmenté de près de 15 % pour atteindre 4,8 milliards de dollars, selon les données d’IDC.

Une partie du coup de pouce est due au fait que les développeurs peuvent essayer gratuitement le logiciel d’Atlassian avant de le payer. La stratégie remonte aux fondateurs.

“Notre exposition aux logiciels a commencé avec des choses comme les jeux”, a déclaré Farquhar. “À l’époque, les jeux avaient différents modèles commerciaux. Vous pouviez acheter des PlayStation emballés dans du plastique. Si vous regardez Id Software, ils sont sortis avec un shareware, essayez avant d’acheter le modèle. Nous avons pensé que c’était un excellent moyen de vendre des logiciels parce que , bien sûr, vous voulez l’essayer avant de l’acheter. Dans SAP, vous n’êtes pas obligé de l’essayer. Vous pouvez voir à quoi cela ressemble, car cela prend beaucoup de temps à mettre en œuvre. (SAP propose des essais gratuits pour certains de ses produits.)

Atlassian a été le premier ou très tôt à vendre un logiciel avec une offre gratuite, a déclaré Farquhar, ajoutant que le fabricant d’applications de partage de fichiers dans le cloud Dropbox l’a rendu plus populaire. Et à la fin des années 1990, Red Hat, qu’IBM a acquis plus tard, a donné des CD contenant sa distribution du système d’exploitation Linux open source et a permis aux gens de le télécharger gratuitement.

Manquant de beaucoup d’argent des capital-risqueurs au cours de ses huit premières années, Atlassian a sauté la coutume de constituer une équipe de vendeurs pour conclure des affaires. Maintenant, cependant, certains membres du personnel recherchent des opportunités commerciales sélectionnées, a déclaré Farquhar.

Se concentrer moins sur la vente agressive et davantage sur l’offre de produits que les gens veulent réellement utiliser a conduit à un profil financier solide. Atlassian bénéficie de la cinquième plus grande marge brute des 76 composants du WisdomTree Cloud Computing Fund, à 83 %.

Ce statut a attiré l’attention des investisseurs.

“Au cours de mes 33 années d’expérience dans ce domaine, j’ai vu plus d’une poignée d’entreprises qui ont essayé de le faire sans force de vente interne ou externe. Ce que je dirais d’Atlassian, c’est qu’elles sont les plus performantes dans ce domaine. “, a déclaré Brendan Connaughton, fondateur et associé directeur de Catalyst Private Wealth, qui détenait 91 millions de dollars d’actions Atlassian à la fin de 2021, sa plus grande participation à l’époque.

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Comme beaucoup d’autres actions cloud, Atlassian n’est pas vraiment rentable. Connaughton a déclaré que Cannon-Brookes et Farquhar auraient plus de facilité à transformer Atlassian en un véritable générateur d’argent que leurs pairs, grâce à leur équipe de vente relativement réduite.

L’une des caractéristiques les plus importantes de l’organisation de 7 000 personnes d’Atlassian est le groupe qui construit les produits de l’entreprise. Rapport d’ingénierie, de produit et de conception pour Cannon-Brookes. Farquhar supervise les équipes juridiques, des ressources humaines, des finances, des ventes, du marketing et du service client. “Je suis une sorte de grand-parent”, a déclaré Farquhar. “Je le laisse s’occuper des crises de colère et des cris.”

Lorsqu’ils parlent de responsabilité, ils considèrent à la fois les compétences et le plaisir. Vous ne voulez pas quelqu’un qui est doué pour gérer une tâche mais qui n’aime pas le faire, et vice versa, a déclaré Cannon-Brookes.

Le marketing et les ventes relevaient de Cannon-Brookes pendant 15 ans, et l’ingénierie relevait autrefois de Farquhar. Et tous deux ont dirigé toute l’entreprise à des moments différents. Ils sont partis en congé sabbatique. L’année dernière, Farquhar a pris trois mois de vacances avec sa famille dans une caravane à travers le nord-ouest de l’Australie. “Nous devons voyager sans encombre”, a-t-il déclaré. “Je pense que d’autres PDG devraient prendre leur retraite ou démissionner pour pouvoir prendre une si longue pause.”

La structure a contribué au succès d’Atlassian, a déclaré Gregg Moskowitz, analyste chez Mizuho.

“Je pense que cela a aidé d’avoir deux dirigeants forts au sommet qui sont d’accord, au moins sur toutes les questions importantes”, a-t-il déclaré. D’autres entreprises technologiques ont employé des PDG en binôme, notamment Autodesk, Ceridian, Oracle, Salesforce, SAP et Workday. Waymo, la filiale autonome d’Alphabet, a récemment choisi la voie du co-PDG.

La stratégie a une histoire mitigée, a déclaré Moskowitz, affirmant qu’elle n’a pas très bien fonctionné chez le fabricant de combinés BlackBerry. La relation entre les co-PDG Jim Balsillie et le co-fondateur Mike Lazaridis « s’était refroidie », selon un récit, et les deux ont démissionné.

L’effet fondateur

Ce qui est différent pour Atlassian, c’est que Cannon-Brookes et Farquhar sont les fondateurs, a déclaré Wong, l’investisseur d’Accel. Leurs connaissances combinées les aident à aller plus vite, a-t-il déclaré.

Wong a souligné l’acquisition par Atlassian en 2017 de l’application de gestion des tâches Trello pour 384 millions de dollars, qui reste le plus gros contrat de l’entreprise à ce jour. Chez Trello, ce fut un choc, car Jira d’Atlassian était considéré comme un concurrent, a déclaré Stella Garber, qui dirigeait le marketing chez Trello à l’époque.

“Je pense qu’il a fallu de la conviction aux fondateurs pour dire : ‘Je sais que nous aurions pu le construire, mais cela prendrait du temps et élargirait vraiment l’organisation si nous prenions la décision maintenant et payions tout ce qu’il fallait pour obtenir l’acquisition.’ fait », a déclaré Wong.

Lorsqu’il y a un problème sur le territoire de Cannon-Brookes, c’est à vous de décider. Mais quand il s’agit de quelque chose de gros, vérifiez auprès de Farquhar, car cela les affectera presque certainement tous les deux. Il existe actuellement de nombreux exemples de ce type dans et autour de l’entreprise, et il est naturel qu’ils divisent les choses.

“La pandémie et la Russie et l’Ukraine – en ce moment, Sydney est inondée”, a déclaré Cannon-Brookes. “Mettez tout cela ensemble, et il y a beaucoup de choses que vous devez gérer dans une entreprise en croissance qui ne sont pas seulement le produit.”

Farquhar a déclaré que lui et Cannon-Brookes avaient longuement discuté de ce qu’il fallait faire avec son application de messagerie d’équipe Stride, qui est sortie en 2017 alors que Slack et Microsoft Teams prenaient de l’ampleur.

“C’était bizarre, en fait, parce que tout le monde parlait de la qualité de Slack. Nous utilisions Stride en interne”, a déclaré Farquhar. “En fait, le produit était meilleur. Le truc Slack est incroyable. En fait, ce n’est pas aussi bon que celui que nous avions. Nous avons dû prendre une décision.”

En fin de compte, Atlassian a fermé Stride et HipChat Cloud et a vendu la propriété intellectuelle à Slack. Il a également acheté une participation dans Slack, dont la valeur a grimpé en flèche lorsque les actions de Slack ont ​​été cotées à la Bourse de New York en 2019.

Quand Cannon-Brookes et Farquhar étaient plus jeunes, ils pouvaient fermer la porte du bureau et se parler d’une crise et, pour s’amuser, faire du vélo de montagne ou boire de la bière ensemble. La pandémie les a empêchés de se voir en personne aussi souvent. Ils sont devenus bons pour se connecter sur Zoom, a déclaré Farquhar.

Cannon-Brookes n’a pas besoin de masser ce qu’il dit à Farquhar. Sans demander, il imagina ce qui se passerait si Farquhar partait.

“J’expliquais constamment des choses, ce qui me donnait l’impression de parler à quelqu’un”, a-t-il déclaré. “‘Bonne idée, mais laissez-moi vous raconter ce qui s’est passé en 2012.'”

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