Comment la guerre en Ukraine a laissé le “Nickel King” chinois sur le crochet pour des milliards

La décision de Xiang Guangda, le « roi du nickel » chinois, consistait à utiliser sa position influente sur le marché pour vendre le métal à découvert, attendre que le prix baisse, puis absorber les récompenses lorsque la valeur se redressait.

Mais ensuite, le président russe Vladimir Poutine a envahi l’Ukraine et les choses se sont vite compliquées.

La Russie est l’un des plus grands producteurs mondiaux de minerai de nickel, un composant clé des batteries pour véhicules électriques.

Lorsque les sanctions occidentales choquantes concernant l’invasion ont frappé, le prix du métal blanc argenté a grimpé à un niveau record de plus de 100 000 dollars la tonne.

C’était trop élevé pour Xiang et l’ensemble du secteur des métaux, obligeant le London Metal Exchange (LME), vieux de 145 ans, à suspendre ses activités pendant une semaine et laissant les fabricants dépendants du nickel avoir du mal à digérer l’augmentation des coûts.

Coincée dans ses positions – les rapports estiment qu’elle détenait au moins 100 000 tonnes – la société de Xiang, Tsingshan Holdings Group, a été soudainement compromise pour des milliards de dollars.

Tsingshan, le plus grand producteur de nickel au monde, a été contraint de racheter un grand nombre de contrats de nickel à des prix plus élevés pour réduire son exposition.

Un rapport de Bloomberg News estime que le rachat a contribué à une perte de 8 milliards de dollars, suggérant que la société pourrait avoir besoin d’un éventuel renflouement des autorités chinoises.

“Xiang est un joueur avisé, mais il a été pris au dépourvu par la question russe”, a déclaré Li Bin, un négociant en nickel à Shanghai.

Lorsque le commerce du nickel a repris la semaine dernière, les prix sont tombés à environ 37 200 dollars la tonne, toujours 50 % plus élevés qu’en février, alors que la volatilité balayait le marché.

“Après la crise historique, le nickel a encore du mal à trouver un prix”, a déclaré Susan Zou, analyste senior des métaux chez Rystad Energy.

– Magnat autodidacte –

Le marché du nickel, indispensable à la fabrication des batteries pour véhicules électriques et alliage clé de l’inox, est dominé par une poignée d’acteurs.

Ils incluent Tsingshan, basé sur la côte est de la Chine.

Il a été fondé par Xiang, un milliardaire autodidacte qui est connu parmi les négociants chinois en nickel comme le « roi du nickel » et le « gros poisson ».

Xiang a commencé sa carrière comme mécanicien dans une pêcherie publique et possède maintenant deux centres de fabrication de nickel tentaculaires en Indonésie.

Il s’agit notamment du parc industriel Morowali de 2 000 hectares avec 44 000 travailleurs et son propre aéroport, et est considéré comme la garantie d’un approvisionnement bon marché en minerai pour les fours du côté chinois de Tsingshan.

Après que son short ait mal tourné, Tsingshan doit payer ses dettes ou prouver qu’il a suffisamment de nickel livrable pour payer en nature.

“Nous surveillons de près sa prochaine décision car elle pourrait encore secouer les marchés”, a déclaré Li, le négociant en nickel de Shanghai.

Les constructeurs de véhicules électriques, dont Tesla et 20 autres concurrents chinois comme Xpeng et BYD, ressentent déjà cette hausse des coûts, qui a fait grimper les prix des véhicules au cours des deux dernières semaines en raison de la hausse des coûts des matières premières.

“Les chocs de prix et d’approvisionnement ont poussé les principaux fabricants de batteries à rechercher des métaux alternatifs pour alimenter les véhicules électriques”, a déclaré l’analyste Zou.

– Pékin à la rescousse ? –

Pékin pourrait intervenir pour renflouer Tsingshan, ont rapporté les médias chinois, dont le site d’informations financières Yicai, citant des sources proches du dossier.

Des discussions sont en cours pour permettre à la société d’échanger ses produits en nickel de faible qualité qui ne répondent pas aux normes de qualité LME contre une forme plus pure du métal trouvé dans les stocks de l’État pour régler ses créances, a déclaré Yicai.

On estime que la Chine possède environ 100 000 tonnes de nickel dans les réserves d’État, selon les données officielles. Tsingshan et l’administration des réserves d’État chinoises n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Xiang a déjà déplacé des marchés, notamment en 2018 lorsqu’il a lancé de gros volumes de fonte au nickel, une alternative bon marché au nickel pur, qui peut être utilisée pour fabriquer de l’acier inoxydable.

“Xiang a toujours cru que parce qu’il est l’un des plus grands acteurs mondiaux avec des coûts ultra-bas, il pourrait garder le prix du nickel sous son contrôle”, a déclaré un ancien employé de Tsingshan, qui a requis l’anonymat.

“Il a toujours parié que les prix du nickel vont baisser car son coût de production en Indonésie est aussi bas que 10 000 dollars la tonne.”

Maintenant, Xiang doit décider s’il doit annuler lentement son pari et à quel prix.

Le 14 mars, Tsingshan a déclaré qu’il avait conclu un accord avec les banques pour conserver les avoirs en nickel de l’entreprise, indiquant que le milliardaire avait du mal à surmonter la crise.

Cela pourrait encore battre le LME et apporter plus d’incertitude sur le prix du nickel, a déclaré le négociant Li, et créer des défis pour les producteurs de batteries qui tentent de remplacer les voitures à essence.

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